NASA为国际空间站送去生长箱 航天员将吃上新鲜蔬菜

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据Space北京时间7月7日报道,一艘龙飞船搭乘6月29日发射的猎鹰9号火箭,为国际空间站送去5900磅(2720公斤)各种物资,其中包括食品等。历史上,航天员主要吃特制的食品。但与我们普通人一样,他们也时不时地想换换口味。在发射成功后的新闻发布会上,国际空间站项目经理柯克·舍尔曼(Kirk Shireman)解释说,这次龙飞船将为国际空间站上的航天员送去冷冻食品(包括冰激凌)和蓝莓。

  就像在科幻类电视剧《萤火虫》(Firefly)中那样,新鲜食品在太空非常难得,因为蔬菜和水果需要从地球上携带。一旦进入太空,易腐烂的食物都有一定保质期(与地球上一样),需要尽快把它们吃掉。但是,有了美国航空航天局(以下简称“NASA”)被称为Veggie的植物生长箱,这种情况将会开始发生变化。

随着任务时间越来越长,NASA希望确保航天员能够吃上新鲜食物,并且宇航员可以自己种植水果、蔬菜。这背后有着双重原因,NASA Veggie研究人员表示:它为航天员提供营养和心理慰藉,并帮助研究人员了解哪种类型的植物在微重力环境下生长最好。

位于佛罗里达州的NASA肯尼迪航天中心Veggie项目经理特伦特·史密斯(Trent Smith)在新闻发布会上说:“我们将利用Veggie了解关于我们可以在太空生长可供航天员食用的植物类型的科学问题。我们希望航天员能够生长出新鲜食物,以补充他们的饮食。”

迄今为止,在专门的生长箱中种植的大多数作物都是被称为“Outredgeous”红色长叶莴苣的莴苣。但这种情况即将发生改变。龙飞船将为国际空间站送来四种新型植物:“龙骑兵” 莴苣、“额外矮人”白菜、“红色俄罗斯”羽衣甘蓝和“山葵”芥末。总共将有18个植物“靠垫”进入蔬菜生长箱中。

这项任务——被称为VEG-03G、H、I——是NASA和仙童热带植物园合作的结果。选择这些植物品种的原因,是它们与以前的长叶莴苣不同,含有丰富的维生素B1、C和K,以及钾元素。

人类研究计划认为这些营养很重要,因为它们会在航天员通常吃的包装食品中随着时间的推移而下降。在食用前,航天员的食物通常会在空间站上存放数月,因此用新鲜食物补充营养是有益的。研究人员表示,这可以确保宇航员获得所需的所有关键营养素。

史密斯在同一个新闻发布会上解释说:“随着NASA规划未来的深空探测任务,新鲜食品对营养的补充,以及种植植物带来的心理影响变得至关重要。有仙童热带植物园学生参与令人兴奋。这些学生在整个学期都坚持进行这些长期性的实验,表明他们具有成为科学家所需要的坚韧。”

一批太空藻类也已经抵达国际空间站。佛罗里达大学研究人员马克·赛特列斯(Mark Settles)及其同事希望,这次研究能帮助他们理解藻类对微重力环境的适应。

为什么会选中藻类?

科学家将探索未来藻类能否用于为航天员提供食物,或制造纸张或塑料的原料

研究人员表示,藻类在低强度光照条件下通过光合作用产生能量方面非常高效,这使得它非常适合在太空中生长。

藻类也可用作生物基原料(意指该植物可用于制造诸如塑料和纸的材料)。研究人员解释说,环境压力(如微重力)会刺激藻类的表观遗传变化。这些过程有时可以产生非常有用的化合物,例如抗氧化剂,甚至可以用来帮助降低辐射。

然而,一个主要问题是:藻类的生长。赛特列斯说,藻类在太空中生长的最大问题是,大多数藻类物种在液体中生长最快,但空间中的液体不同于地面。

赛特列斯向媒体表示,“我们正试图将藻类驯化为适合太空生长的植物。”

作为这项研究——这是第一个利用Veggie生长箱的非NASA有效载荷——的一部分,航天员将尝试在生长箱内种植数种藻类。赛特列斯说,该团队希望看到藻类在多孔塑料袋内生长,这些塑料袋将被放置在国际空间站上的生长箱内。活的藻类样品最终将通过这膄龙飞船被送回地球。该团队将研究和分析菌株,了解哪种类型的藻类最适应微重力环境。

赛特列斯表示,“我们将在透气塑料袋中种植藻类。过去50多年,实验室一直在玻璃烧瓶中生长藻类。在塑料袋中,它们的生长速度比在烧瓶中要慢得多。”

在这个实验中,科学家将确定与更快速增长相关的基因;研究人员希望这将有助于他们设计藻类,以便在太空中进行大规模生产。研究人员表示,在地球上,玉米是当今种植最高产的作物之一,但由于光照和空间的限制,它在太空中不会“长势良好”。另一方面,藻类可以在较小的容器中生长,同时有助于消耗更多的二氧化碳。

赛特列斯说,关于藻类如何适应微重力的研究并不多,因此他及其团队希望从这项研究中了解很多东西。

龙飞船还为国际空间站送去了另一项科学研究的器材,目的是探索如何在大太空环境下生长大黄。

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